На протяжении последних десяти лет волны гиперлокальных блогов и других местных цифровых медиа появлялись и исчезали. Каждый американец помнит кончину любимых сайтов Chicago’s Windy Citizen, Park Slope, Catskills’s и Watershed Post. Причины, вызывающие крах локальных цифровых СМИ, такие же, как печатных: конкуренция рекламы, полное доминирование Facebook и Google, поглотивших бОльшую часть цифровой рекламы, трудности вовлечания нишевой аудитории. Но...

Мы предположили, что есть еще одна, не получившая должного освещения, причина исчезновения общественных медиа стартапов и газет, которые из последних сил пытаются выжить – «тихое» субсидирование местными властями общественных газет, требуя от них публикаций юридических уведомлений и рекламы государственных учреждений.

Возможность коммуникации в режиме «онлайн» позволила местным органам власти обходить «хрупкие» локальне СМИ и перейти прямо на Facebook и Google, которые будут распространять их контент, не нанимая журналистов. Но нужно понимать, что журналистика является общественным достоянием, частью структуры процветающего сообщества, которая теперь существует в основном в Интернете, а не в печатных изданиях, доминирующих на протяжении долгого времени.

Реклама и общественные уведомления уже давно являются основным источниками газетного дохода, ревностно охраняемого лоббистами издателей в государственных учреждениях США. Согласно исследованию Public Notice Resource Center, государственные объявления в США составляют от 5 до 10 процентов дохода.

Цель законов США о государственных объявлениях ясна и похвальна: убедиться, что налогоплательщики видят, куда расходуются их деньги, и чтобы чиновники не скрывали коррупционные сделки. В Штатах существуют такие газеты, которые существуют только для того, чтобы публиковать эти объявления. Вы читали последний выпуск Brooklyn Eagle? Там была отличная статья в день Уолта Уитмена. Но если б вы взяли эту же газету пару недель назад, вы бы увидели 3 из 12 страниц, полностью охваченных мелкой печатной рекламой. Вероятно, нет лучшего места, чтобы скрыть теневую сделку, чем на страницах умирающей общественной газеты.

Если вам нужно осветить тему, затрагивающую общественные интересы, издатели онлайн-сообществ с уже привлеченной аудиторией могут сделать это намного качественнее и быстрее, чем их печатные копии. И некоторые местные чиновники начали принимать это к сведению. Так, в Нью-Йорке представитель штата Нили Розич разрабатывает законодательство, направленное на то, чтобы правительственные объявления вовлекали онлайн СМИ, а не только печатные издания. «Государственные законы должны отражать меняющиеся времена» – сказал она. «При публикации объявлений о деятельности правительства или частного сектора важная информация должна встречать читателя там, где он чаще всего находится, поэтому необходимо расширить доступ к местным цифровым медиа».

Члены нью-йоркского городского совета также настаивают на публикации юридических объявлений в Интернете, но предлагают, чтобы город принимал их напрямую, обходя издателей с их аудиторией.

Государство и муниципалитеты всегда тратили больше всего денег на местный рынок рекламы. По данным одного исследования, штат Пенсильвания может потратить на рекламу в газетах 25 миллионов долларов за год. Штат Аризона тратит около 1,4 миллиона долларов в год.

Согласно исследованию в Высшей Школы Журналистики Нью-Йоркского городского университета, Нью-Йорк тратит около 18 миллионов долларов в год на собственную рекламу, и этого достаточно, чтобы нанять пару сотен общественных журналистов. Но город работает по масштабному долгосрочному контракту с двумя частными фирмами, которые контролируют почти все рекламные расходы. Лишь крошечная часть этой рекламы идет на цифровые публикации, с которых жители Нью-Йорка все чаще узнают новости.

Очевидно, что есть обеспокоенность по поводу зависимости от правительственной рекламы, и это, откровенно говоря, звучит ужасно. Как рекомендовал FCC в 2011 году: «Крайне важно, чтобы разработчики политики придумали систему, гарантирующую политический нейтралитет, который существует в настоящее время».

На этих местных медиарынках правительство остается крупным рекламодателем. Это устоявшаяся традиция, которая, вероятно, заимствовалась на протяжении многих лет от издателей печатных изданий. Теперь перед правительствам городов стоит выбор: продолжать субсидировать исчезающие печатные газеты или стремиться к тому, чтобы привлечь к работе онлайн-медиа.

Если государства и города продолжат игнорировать своих зарождающихся цифровых издателей, их жители будут продолжать заниматься тем, что у них есть: разбирать путаницу из групп Facebook и Yahoo. Как правило, вы не сталкиваетесь с журналистами New York Times на собраниях местных советов. Альтернативой является использование правительственных рекламных бюджетов для достижения аутентичной аудитории.

Любой, кто почитает гиперлокальные новостные сайты, знает, что они могут стать золотым веком для общественных СМИ – богаче, отзывчивее, быстрее отражающие проблемы местных жителей. Но это произойдет только в том случае, если мы и наше местное правительсто инвестируем в их развитие.

Кстати, в Украине ситуация приблизительно такая же - 26,6 млн грн потратили местные власти на оплату статей и сюжетов о себе в СМИ. Отличная инфографика доступна на сайте Texty.

Адаптированный перевод CJR